O incêndio de Hayman, no Colorado, queimou 137.760 acres, 133 casas e 433 dependências. Foto: Serviço Florestal dos EUA

Quanto mais lutamos contra os incêndios florestais, mais fundo afundamos, como se estivéssemos em areia movediça, diz Mark Finney, pesquisador florestal da Estação de Pesquisa das Montanhas Rochosas do Serviço Florestal dos EUA.

“É o chamado paradoxo do fogo”, diz Finney, especialista em comportamento do fogo do Missoula Fire Sciences Lab, em Montana. “Quanto mais você luta contra os incêndios, pior eles ficam quando acontecem.”

Em poucas palavras, Finney e outros especialistas em florestas dizem que os incêndios periódicos reduzem os combustíveis finos, como as agulhas de pinheiro. Eles impedem que as jovens coníferas cresçam em grandes coníferas. Os prados formam e desfazem povoamentos contínuos de floresta madura.

Foi assim que o fogo fez sua mágica por milhares de anos.

Então, cerca de 100 anos atrás, começamos a apagar todos os incêndios, ou a tentar apagar, e isso descontrolou os processos ecológicos. Na ausência do fogo, proliferavam as coníferas e os combustíveis mortos. Então agora, quando a floresta pega fogo, há mais combustível para consumir e as chamas são mais difíceis de controlar. E hoje em dia, existem 44 milhões de casas próximas a florestas em risco de incêndios florestais.

Reduzir o risco de incêndios florestais nessas casas é contra-intuitivo.

“O segredo para viver com fogo é ter mais fogo”, diz Finney, “não menos”.

Não mais “fogo ruim”, enfatiza Finney, mas mais “fogo bom”. R3_Relatório de Eficácia do Tratamento de Combustíveis de Incêndio em San Juan

O chamado fogo bom é planejado, a queima prescrita para reduzir os combustíveis que podem contribuir para os grandes incêndios destrutivos que estão se tornando mais comuns nas florestas do país, diz ele.

Ao mesmo tempo, as queimadas controladas ajudam a criar espécies e condições de idade nas florestas menos monolíticas e mais mosaicas.

Finney e outros especialistas em incêndio argumentam que precisamos tirar o bom fogo da caixa e começar a usá-lo em vez de apenas combatê-lo.

“Estamos vivendo com fogo agora”, diz Finney. “Estamos apenas vivendo com os piores.”

Em Wenatchee, Washington, o incêndio de Sleepy Hollow queimou 2.950 acres, destruindo 29 casas e vários prédios comerciais. Foto: Serviço Florestal dos EUA

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O fogo depende de um triângulo de fatores: combustíveis, clima e topografia.

“O combustível é o único componente que podemos mudar”, diz Finney. “Então, se vamos gerenciar algum aspecto do comportamento do fogo, tem que ser o combustível.”

Os combustíveis podem ser trocados por meio de métodos mecânicos, como corte, desbaste e corte. Mas a maneira mais eficaz e menos dispendiosa de remover combustíveis em grandes áreas é imitar a natureza e usar “queima de transmissão” ou deixar o fogo se espalhar pelo solo, diz Finney.

“As evidências realmente nos mostram que o comportamento dos incêndios florestais sob condições extremas pode ser modificado de forma muito eficaz se empregarmos esse tipo de técnicas”, disse ele.

O fogo consome lixo e esterco e queima árvores pequenas demais para serem vendidas.

E o calor mata os membros inferiores, a folhagem e a madeira podre, deixando menos disponível para futuros incêndios florestais.

O desbaste seguido pelo fogo pode ter efeitos dramáticos na propagação e intensidade dos incêndios florestais, mas recuperar o atraso do acúmulo de combustível não será um trabalho rápido ou fácil, dizem os especialistas. FontenelleFire_FTE_FinalReport_2012_1221_WOContacts_Revised_2013_0109

Finney estima que os combustíveis em 30% a 40% das florestas do país precisam ser modificados ou gerenciados para minimizar o risco de grandes incêndios florestais.

“O que temos agora é uma situação realmente sem precedentes”, diz ele. “Nossas florestas que vemos hoje estavam aqui e se desenvolveram inteiramente com um tipo diferente de influência do fogo ao longo de muitos e muitos séculos. Então, quando você começa a remover o fogo, ou tenta remover o fogo, o que acontece é que você continua a aumentar os combustíveis, não apenas os combustíveis mortos, mas a regeneração de coníferas.”

Finney compara o trabalho necessário de tratamento de combustível com cuidados preventivos de saúde, que são mais eficazes do que esperar por uma emergência.

Se as pessoas estão confortáveis ​​com a condição atual das florestas, onde incêndios florestais extremos e incontroláveis ​​são inevitáveis, “então estamos indo bem”, diz ele, observando que cabe à sociedade, e não a ele, tomar essas decisões.

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Jim Menakis é um defensor do fogo prescrito e diz que precisamos de mais.

Menakis é ecologista nacional de incêndios do Serviço Florestal dos EUA.

“Temos a oportunidade de dizer que tipo de fogo queremos na paisagem”, diz Menakis, que mora em Fort Collins, Colorado. “Esses sistemas evoluíram com fogo e sempre tiveram fogo e sempre queimarão.”

Mais de 70.000 comunidades e 44 milhões de casas estão em risco de incêndio florestal na interface urbano-floresta, onde floresta e civilização se encontram, de acordo com o Serviço Florestal.

Nos últimos 10 anos, mais de 35.000 estruturas foram destruídas por incêndios florestais – uma média de 3.500 por ano.

Quatro bombeiros perderam a vida no incêndio Thirtymile perto de Okanogan, Washington. Foto: Serviço Florestal dos EUA

E os incêndios florestais também estão queimando o orçamento do Serviço Florestal.

Em 1995, os custos de combate a incêndios representaram 16% do orçamento do Serviço Florestal. Em 2015, esse número atingiu 52%. Os custos projetados para 2025 pressupõem que os incêndios florestais consumirão 67% do orçamento da agência.

“Para mim, a mensagem para levar para casa é: ‘Ei, os tratamentos de combustível fazem a diferença e, quando planejados adequadamente, podem fazer uma diferença significativa’”, diz Menakis. R3_Relatório de Eficácia do Tratamento de Combustíveis de Incêndio em San Juan

Em 2006, o Serviço Florestal iniciou um programa para avaliar a eficácia do fogo prescrito e dos tratamentos mecânicos destinados a reduzir o risco de incêndios florestais.

O objetivo era avaliar a eficácia de um tratamento de combustível cada vez que ele interage com um incêndio florestal. Por exemplo, se a prescrição do tratamento visava parar um incêndio de coroa, tornando-o um incêndio de superfície mais manejável, o objetivo foi alcançado?

Nos últimos 10 anos, mais de 3.000 tratamentos de combustível ocorreram em terras do Serviço Florestal.

Destes, 89% foram eficazes em mudar o comportamento dos incêndios florestais e/ou ajudar a controlar um incêndio florestal, diz Menakis. FontenelleFire_FTE_FinalReport_2012_1221_WOContacts_Revised_2013_0109

“Acho que podemos viver com fogo”, diz ele. “Mas não é fácil. Dá trabalho.”

Os melhores tratamentos de combustível são geralmente uma combinação de trabalho mecânico para alterar a estrutura da floresta, seguido de incêndios prescritos para lidar com combustíveis de superfície, segundo Menakis.

“Quando não tratamos os combustíveis de superfície, vemos efeitos mistos nas unidades”, diz ele.

Alguns questionam se o desbaste de uma floresta com fogo ou equipamentos aumenta a velocidade do vento, aumentando ainda mais os incêndios florestais, e é uma pergunta justa, diz Menakis.

Um estudo mostrou que a taxa de propagação do fogo através de combustíveis de superfície é um pouco maior em áreas desbastadas. Mas a razão para o desbaste é evitar incêndios na coroa que atiram brasas a 800 metros à frente do fogo, diz Menakis.

Incêndios prescritos ajudam a mudar a vegetação e os combustíveis da escada para criar um ambiente onde é provável um incêndio superficial mais manejável, acredita ele.

Uma queima prescrita em New Jersey Pinelands depois que a floresta foi desbastada para reduzir os combustíveis que poderiam alimentar um incêndio florestal e estimular o crescimento de plantas no sub-bosque. Foto: Bob Williams

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Atear fogo para controlar o fogo é mais bem aceito em alguns lugares do que em outros.

A cada ano, 800.000 a 1 milhão de acres são tratados pelo fogo na Região Sul do Serviço Florestal, que abrange 13 estados do sudeste e Porto Rico.

Esse é o maior número do país, diz Dave Martin, vice-diretor de operações da região.

“Muitas dessas são espécies adaptadas ao fogo”, diz Martin. “Já tivemos áreas que germinaram melhor após um incêndio. Mas também temos o aspecto dos combustíveis perigosos. Podemos reduzir o potencial de risco e ocorrência de incêndios florestais após um incêndio prescrito. É sempre uma combinação de objetivos.” Millis_Swamp_final draft_071016

Grande parte do trabalho de fogo prescrito ocorre em florestas de pinheiros de folhas longas na planície costeira. Alguns trabalhos também ocorrem em florestas de pinheiros de folhas curtas, e os tratamentos estão aumentando em florestas de madeira dura mais temperadas nas Montanhas Apalaches. Bald Knob Wildfire Brief 2015_0831 – Final

Martin credita a uma combinação de fatores por que o Sul parece mais receptivo aos incêndios prescritos do que outras áreas do país.

Uma é que os tipos de combustível da região são adaptados ao fogo, mas é mais do que isso. Noites frias e úmidas reduzem as chances de incêndios escaparem da contenção, e há menos fumaça nessas condições.

“Acabamos não tendo que fazer muita limpeza”, diz Martin.

Muitas áreas onde os tratamentos são planejados são baseados na agricultura.

“Tem sido historicamente uma ferramenta no Sudeste para o manejo da madeira e da terra, então acho que temos muito disso a nosso favor na aceitação do público e das comunidades”, diz Martin.

Chuck Leavell possui uma plantação de pinheiros de 3.000 acres na Geórgia, onde usa fogo prescrito em conjunto com desbaste para gerenciar a terra e reduzir o perigo de incêndios florestais. Foto: chuckleavell.com

Ainda assim, a aceitação não é fácil.

Isso tem sido especialmente verdadeiro quando os incêndios controlados aumentaram nas florestas decíduas mais secas das Montanhas Apalaches, onde os combustíveis vêm se acumulando nos últimos 20 anos, diz Martin.

A educação tem sido fundamental para manter o apoio público aos esforços de incêndio prescritos.

“Isso definitivamente ajuda a obter a aceitação do público, ou pelo menos a compreensão do que estamos fazendo, particularmente quando se trata do impacto no público – impacto da fumaça e coisas assim”, diz Martin.

Planos de prescrição muito detalhados são escritos antes que os tratamentos ocorram, diz ele, e o trabalho sempre deve ser equilibrado com o impacto no público.

Às vezes, apenas atender a esses parâmetros específicos é uma barreira para o sucesso. Pode haver áreas onde o objetivo é queimar 10.000 acres, mas apenas quatro ou cinco dias têm as condições climáticas adequadas para a queima.

Outro componente crítico nos planos é gerenciar os impactos da fumaça. Condições atmosféricas como sustentação, dispersão e direção do vento devem ser cuidadosamente consideradas para que a fumaça não flutue sobre populações sensíveis.

Os moradores do Sudeste têm mais experiência em lidar com o fogo controlado, o que explica uma mentalidade diferente sobre viver e usar o fogo, diz Menakis, ecologista do Serviço Florestal.

Não é incomum que vários proprietários de terras trabalhem juntos em um tratamento de incêndio para reduzir os combustíveis, diz ele.

A fumaça é uma preocupação, mas é mais aceita.

“Acho que é apenas cultural”, diz Menakis.

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Para paisagens no oeste, a frequência de incêndios é menor, talvez uma vez a cada 30 anos em alguns locais, o que pode ser um evento único na vida para alguns.

“Não vemos esses sistemas como um sistema ecológico funcional que muda com o tempo”, diz Menakis.

Menakis também viu mais aceitação do fogo quando viajou para as savanas da República do Congo décadas atrás. Especialistas florestais dos EUA foram convidados ao país para fornecer conhecimentos sobre incêndios florestais. O fogo fazia parte do estilo de vida lá e era usado como ferramenta, diz ele. Ele se lembra de ver uma mulher pendurando roupas, despreocupada enquanto o fogo queimava a 30 metros de distância.

“Para nós, queremos ter fogo em uma caixa e tentar realmente controlar todos os elementos”, diz Menakis. “Ao fazer isso, você realmente limita a quantidade de fogo bom na paisagem. E esse é o problema para mim.”

Os nativos americanos também usavam o fogo como uma ferramenta ativa. Menakis não acha que os registros mostrem quanto fogo havia na paisagem historicamente.

Dito isto, não é prático hoje voltar aos ecossistemas de fogo que existiam quando os nativos americanos estavam incendiando centenas de anos atrás, ou mais tarde, quando os europeus chegaram e começaram a apagá-los, diz ele.

Os bombeiros levaram quase três meses para reprimir o incêndio do Complexo Canyon Creek, no Oregon, trabalhando a partir do solo e do ar. Foto: Dave Hannibal/Grayback Forestry

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As florestas encontradas pelos colonizadores europeus no início do século 20 foram criadas por milhares de anos de processos de fogo, diz Finney.

Antes de sua chegada, as florestas no oeste, especialmente em altitudes baixas e médias, eram caracterizadas por grandes árvores com áreas abertas, diz Finney. Isso resultou de incêndios frequentes. Em alguns locais, como a Califórnia, os incêndios ocorreram a cada um ou dois anos. Em outras localidades, foram menos frequentes, talvez a cada 50 anos.

Para os colonos brancos, usar o fogo para beneficiar a paisagem era um conceito estranho, em desacordo com os princípios desenvolvidos na silvicultura alemã, diz Finney. Então eles colocaram todos os seus esforços na supressão de incêndios.

“O fogo deve ser uma grande parte do nosso mundo daqui para frente”, diz Menakis.

Mas as pessoas precisarão estar dispostas a tolerar a fumaça, que Menakis observa que também faz parte do ecossistema florestal.

Pequenos impactos temporários de fumaça de incêndios prescritos são o preço a pagar para resolver um problema de longo prazo, diz Menakis.

O conceito de usar o fogo para seus benefícios não é novo, e o progresso está sendo feito, mas uma nova política está conectando os pontos no esforço, diz Menakis.

O objetivo da Estratégia Nacional Coesiva de Gestão de Incêndios Florestais é fortalecer a colaboração entre as partes interessadas em todas as paisagens, usando a melhor ciência, para criar paisagens resilientes, comunidades adaptadas ao fogo e uma resposta segura e eficaz a incêndios florestais.

“Acho que nossa gestão precisa nos levar nessa direção”, diz Menakis.

Quando incêndios florestais extremos estão lançando fumaça e ameaçando bacias hidrográficas e comunidades, as pessoas agradecem as ações para deter o fogo, diz Finney. O financiamento também está disponível então. 

Projetos de tratamento que diferem dos usos históricos da terra, por outro lado, podem ser recebidos com ceticismo. O ritmo de trabalho é lento e o dinheiro é curto.

Mas é possível recuperar o atraso de paisagens não tratadas, acrescenta Finney. Seria necessário aumentar o tratamento de quatro a cinco vezes o que está sendo alcançado hoje. 

Para eliminar combustíveis não tratados, será necessário um esforço de planejamento estratégico e coordenado entre proprietários de terras privados e públicos que considere as paisagens, não apenas as áreas locais, porque os incêndios podem se mover rapidamente por grandes distâncias.

As pessoas podem pensar que o fogo é problema de outra pessoa, mas um grande incêndio pode percorrer 16 quilômetros em um dia, observa Finney. Isso nem sempre é aparente para os proprietários, mesmo que seja conhecido por profissionais.

“É uma realidade reveladora para muitas pessoas, porque elas não estão acostumadas a pensar até onde os incêndios podem se mover”, disse ele.

Karl Puckett é um repórter de recursos naturais de Montana.

Fonte: Treesource

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