Desde a sua conclusão em 1931, a imponente pedra da Igreja Católica de St. Helen se ergueu como um farol no topo da Main Street em East Pittsburgh. Agora é um clube de carros e garagem com vantagens de clube de campo.

O bispo da diocese de Pittsburgh, David Zubik, anunciou o fechamento permanente da igreja – vaga por quatro anos – junto com outras em março de 2014. “Embora sua fé tenha permanecido constante, muito mais mudou”, escreveu ele. “Os moinhos desapareceram e com eles os empregos que outrora mantinham muitas pessoas nas freguesias em que cresceram.”

Embora a igreja ainda seja esteticamente deslumbrante, havia poucos pretendentes em potencial. Sua escritura restringe seu uso; não poderia reverter para outra igreja, nem poderia se tornar um estabelecimento de venda de álcool. Sem igreja, sem restaurante – há muito mais avenidas para o que essencialmente equivale a uma fortaleza de pedra.

Autoproclamado “cara do carro” e proprietário da Tower Auto Sales em Blawnox, Mike Fanto viu uma oportunidade de experimentar algo único. “Eu gosto de carros há 40 anos, e os únicos lugares onde as pessoas realmente se reúnem são estacionamentos – é isso. Existem todos os tipos de clubes de carros exclusivos por aí, mas nenhum onde você pode simplesmente relaxar e curtir… e definitivamente não em uma igreja.”

O novo Holy Grail Garage and Car Club possui mais de 12.000 pés quadrados de paraíso para os amantes de carros. Fanto imagina um espaço onde seus membros podem não apenas armazenar seus passeios durante os rigorosos meses de inverno, mas também relaxar em uma “casa longe de casa”.

Embora o armazenamento de longo prazo seja uma boa vantagem, as comodidades excedem sua garagem típica. O amplo espaço contém uma mesa de bilhar e sala de TV, academia e cozinha completa. Os membros podem até acender um charuto em uma sala separada ou jogar um jogo de cartas na sala de pôquer no andar de cima. Uma área de bar foi habilmente construída com antigos bancos (somente BYOB, é claro), mas muitos encantos peculiares permanecem. Isso pode ser mais uma necessidade do que uma escolha, já que Fanto dá algumas batidas firmes na parede. “Este lugar é apenas uma grande pedra.”

No andar de baixo, uma baia é dedicada à lavagem e detalhamento, além de uma área de estacionamento para os aficionados por motocicletas. No nível principal da garagem, um salão de café com vista para o que já foi a principal área de culto. A luz brilhante brilha através de um enorme vitral, até o altar, onde os visitantes aproveitam uma oportunidade fotográfica única. Fanto pode estar em alguma coisa. Fotos de seu Chevy Camaro 1969, perfeitamente iluminado no altar, dão uma aparência particularmente celestial.

Reaproveitar esses belos edifícios semelhantes a castelos não é uma tarefa fácil; ele estima que mais de 14 lixeiras foram necessárias para limpar “mais de 100 anos de lixo em todos os cantos e recantos imagináveis”. A área do altar por si só foi um esforço significativo. “Você poderia ter construído uma pequena casa com o tijolo vermelho que tiramos do chão por baixo.”

À medida que a lista de igrejas não santificadas cresce, também crescem os chamados para preservá-las. Muitos fazem parte de suas comunidades há mais de um século. Mr. Small’s Theatre em Millvale e The Church Brew Works em Lawrenceville são duas notáveis ​​conversões locais da Igreja Católica. Alguns ocasionalmente fecham o círculo: o antigo local de música Altar Bar no Strip District foi recentemente reconvertido em uma igreja após um hiato de uma década. Diz Fanto: “Sempre gostei muito de prédios estranhos, e isso é algo que nunca foi feito. Por que não?”

Por enquanto, ele quer ir devagar enquanto encontra “o grupo certo”. Afinal, não é a garagem em si que ele está focado – isso é algo que vai preencher por conta própria. Fanto quer que a atração principal seja sobre o que significa ter um lugar para ir, não apenas guardar seu carro. “Trata-se de dar a você um lugar para fazer tudo. Você pode sair, assistir a um jogo, ajudar alguém sob o capô, brincar e se apaixonar pelo seu carro novamente.”

Fonte: Pittsburgh Quarterly

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